domingo, 20 junio, 2021
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En un lapso de dos temporadas, el Wolverhampton cambió primera división por tercera. Fue una caída libre que parecía no tener freno. Entre las temporadas 2011-12 y 2012-13, el equipo naranja pasó de jugar en los abarrotados estadios londinenses a perderse entre los complejos barriales de la parte más profunda de la liga inglesa. Dolorosamente, la liga británica es tan competitiva que en un descuido, cualquier equipo mal planificado puede estar cuatro escalones por debajo de la élite europea. Aunque con los Wolves, por fortuna, las transiciones entre éxito y fracaso han sido veloces. Así pasa hoy, con un equipo que está al nivel más rentable.

Como bajó, subió. Pero no fue por magia, ni tampoco por suerte. La inversión china fue protagónica, como también los buenos consejos de un representante famoso, igual o algo más que sus clientes. En la carrera hacia el éxito y la inevitable escapatoria contra el infierno, la materia prima de los inversionistas asiáticos ha tenido un país distribuidor especializado; Portugal. El mediador, Jorge Mendes, asesor del club hace unos años, ha escogido y recomendado bien a los futbolistas de su país. Aunque parezca una vitrina publicitaria, los Wolves ya están en los casilleros más preciados de la Premier League.

Un club como este debería estar siempre en los puestos de mayor reconocimiento. Nacido en 1877, fue uno de los equipos cofundadores de la English Football League en 1888, en compañía de otras 11 escuadras. Su primer título fue en 1893, cuando se hizo con la prestigiosa FA Cup, de la cual ya ostenta cuatro trofeos. También tuvo una seguidilla de títulos y se hizo con tres trofeos de primera división entre 1953 y 1959. Con mucho recorrido y siendo un equipo de altibajos, también cuenta en su palmarés con trofeos de segunda, tercera y cuarta división. Pero sin duda, históricamente ha sido un equipo de clase A.

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El regreso a los teatros finos

No sé si Guo Guangchang y Jorge Mendes sean amantes a los teatros y sus obras. Claramente, si gustan de hacer piezas magnificas y llenas de sentido. Ah, para comenzar, el hombre asiático antes mencionado es presidente y cofundador de Fosun International, grupo inversor chino que adquirió al Wolverhampton por una cantidad cercana a los 45 millones de libras. Esa nueva era comenzó en 2016, cuando el equipo de nuestra historia no superaba ni siquiera la casilla 14 en segunda división. Volvió de tercera para la campaña 2014-15, pero su impulso no era suficiente para seguir de largo.

Lo primero que hizo el nuevo propietario fue poner las cuentas en orden. Recuperó al club inglés de un déficit superior a los 23 millones de libras y sacó la basura necesaria, como siempre ocurre en los equipos de mediana ambición. Lo siguiente fue comenzar un proceso que hoy sigue en pie; Nuno Espírito Santo fue contratado como entrenador, teniendo en su maletín de viajes una importante trayectoria. Para esa temporada venía del Porto, consiguiendo el segundo puesto de la liga local. También fue cuarto con Valencia y sexto con Rio Ave.

¿Refuerzos? Hélder Costa, Rúben Neves, Joao Texeira e Ivan Cabaleiro; los dos primeros, por un costo cercano a los 30 millones de euros, cifra récord en segunda división. Los cuatro, portugueses y acercados por GestiFute, empresa de Jorge Mendes y donde Guo Guangchang cuenta con un 20%. Y no, no es ilegal que Guangchang tenga inversiones en un equipo de fútbol y en la compañía que representa jugadores; todo esto porque el club es propiedad de su grupo inversionista, mas no de él como persona natural.

Finalmente, y luego de estar cerca de tercera división nuevamente entre 2015 y 2017, el Wolverhampton arrasó en segunda; fue primero con 99 puntos, ganando 30 de 46 partidos posibles. La Premier League lo recibió como un familiar importante para la campaña 2018-2019. Los refuerzos portugueses no faltaron en el mercado; Rui Patricio, Joao Moutinho, Rúben Vinagre y la consolidación de Diogo Jota. También llegó el mexicano Raúl Jiménez, proveniente del Benfica, siendo el fichaje más caro de la historia de club por 30 millones de euros.

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La fórmula portuguesa fue un éxito inmediato. Recién ascendido, el Wolverhampton de Nuno Espírito Santo consiguió un cupo a la Europa League de 2019-20, gracias a un meritorio séptimo puesto en la liga local. Esa clasificación fue la puerta de entrada para más refuerzos del país que ya sabemos. Incluso, para esta temporada, son 10 portugueses los que juegan en el club, superando a cinco ingleses. Dicen por ahí que aquel futbolista que firme con Wolves deberá aprender portugués primero que inglés para poder comunicarse con sus compañeros.

Podría ser sorpresivo, pero el Wolverhampton llegó hasta cuartos de final de la Europa League, siendo eliminado por el Sevilla, club que ganaría posteriormente dicha competición. También, para un equipo con poco tiempo en la Premier League, fue meritorio repetir el buen rendimiento y ser séptimo dos temporadas consecutivas, aunque esta vez sin chance de estar en la esfera internacional.

Para la campaña presente, teniendo en cuenta la pandemia y la no clasificación a torneos internacionales, los Wolves no se abstuvieron de invertir en portugueses cercanos a Jorge Mendes; llegaron Nélson Semedo, por una cantidad superior a los 20 millones de euros, y el jovencito Fábio Silva, siendo actualmente la contratación más cara del club, en una cantidad que rozó los 40 millones de euros sin superar los 18 años de edad. Y eso que la nómina del equipo es, apenas, la décima más costosa de la Premier League. La superan equipos como Leicester, Everton y Arsenal.

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