domingo, 1 agosto, 2021
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Si la pandemia del Covid-19 lo permite, el próximo 22 de mayo comenzará de manera oficial la tercera temporada de la Canadian Premier League, la primera división profesional del futbol canadiense. Pese a que el 2020 fue un año caótico para todo el mundo, que la novel competición haya disputado su temporada con cierta normalidad habla de lo mucho que hay en juego detrás de este proyecto. Los Island Games – como fue conocida esta versión reducida del torneo que se llevó acabo en una burbuja en la Isla Príncipe Eduardo – contaron con el estreno del Atlético Ottawa como novedad mas importante, y aunque el equipo filial del Atlético de Madrid no tuvo un gran desempeño (terminó anteúltimo y nunca tuvo reales chances de entrar a los playoffs), su ingreso en la competencia fue vital para ocupar una plaza importante que se creía perdida tras la desaparición del Ottawa Fury.  

Durante la primera temporada de la CPL los dueños del Fury dejaron en claro que su intención era seguir compitiendo bajo el paraguas de la USL Championship de Estados Unidos pero, al finalizar el 2019, se llevaron la sorpresa de que la USL rechazó la extensión de su licencia por un año más. Pese a las protestas y algún contacto informal con las autoridades de la Canadian Premier League, finalmente en noviembre de ese mismo año la directiva del cuadro de Ottawa dio por finiquitado el proyecto. 

Fue en ese escenario de incertidumbre donde apareció el club de Madrid con su intención de sumarse a la liga a través de una filial. Tras su experiencia con el Atlético de Kolkata en la Super Liga India (2014 – 2017) y su actual trabajo con el Atlético San Luis de México, el conjunto colchonero se vinculó a la CPL por sugerencia de la compañía española Mediapro. La productora dueña de los derechos televisivos de La Liga también es la encargada de producir y transmitir todos los partidos de la competición canadiense, así como también los de la Selección Nacional. Este acuerdo, que se firmó en los meses previos al inicio de la competición, además permitió el nacimiento del canal de televisión y streaming One Soccer, la primera señal deportiva de Canadá estrictamente abocada al fútbol.

Ahora bien, pese a este espaldarazo que significa tener el apoyo de uno de los clubes mas importantes de Europa, la tarea que tiene por delante la Canadian Premier League no deja de ser complicada. En un país donde el soccer está por debajo en las preferencias de los fanáticos – el hockey sobre hielo es la pasión de multitudes – los cuadros de esta competición deben “luchar” además contra las franquicias canadienses que compiten en la Major League Soccer.  Tanto Toronto FC como Montreal y Vancouver Whitecaps tienen hoy un poderío económico que los clubes de la CPL ni siquiera pueden empardar. Además, son parte de una liga donde semanalmente les ha tocado enfrentar a figuras mundiales de la talla de Zlatan Ibrahimovic, Wayne Rooney o Gonzalo Higuain. 

Aunque en 2019 el Valour FC de Winnipeg hizo un intento para sacar del retiro a Diego Forlan, lo cierto es que las mayores “estrellas” de la liga premier canadiense son aquellos jugadores nacionales que militaron en las categorías de ascenso de Europa o que tuvieron un paso interesante por la MLS. El resto son futbolistas que registran algún paso en la primera división de Estados Unidos, jóvenes que salieron del soccer universitario y los ya conocidos trotamundos extranjeros.

Como no podía ser de otra manera, gran parte de esto se debe a una cuestión monetaria. Un jugador nacional, de los que podríamos llamar importantes, en la CPL cobra aproximadamente 35,000 dólares canadienses anuales, una cifra que está muy por debajo de los 57,500 que constituyen el sueldo promedio en el país del norte. Esta situación llevó a que el mediocampista Dylan Carreiro, mediocampista del Valour, deba retirarse a los 27 años para poder conseguir un trabajo acorde a su preparación (es egresado de la universidad de York). De nada le sirvió ser uno de los mejores jugadores de su equipo a este joven de 27 años, que además registra partidos en el equipo Sub-23 de Canadá y un puñado de presencias en el Dundee de Escocia.

En este contexto de no poder garantizar un sustento acorde, resulta cuanto menos sorprendente que las expectativas de la pre pandemia no se hayan modificado demasiado. Antes de que estallara la crisis del Covid-19 el comisionado de la liga, David Clanachan, aseguró en varias ocasiones que se esperaba llegar al 2026 – año en el que Canadá organizaría el Mundial junto a Estados Unidos y México – con una CPL de 16 equipos y, posiblemente, una segunda división con ascensos y descensos establecidos (o en plan de concretarse).

Pero pesar de que la tragedia sanitaria global también impactó en la novel liga (varios clubes debieron pedir asistencia del gobierno nacional), los proyectos para el futuro siguen en pie. De hecho, a finales del 2020 comenzó a circular el rumor que un equipo de la Bundesliga alemana estaría muy interesado en seguir el ejemplo del Atlético de Madrid y abrir su propia franquicia. Los reportes señalaron que tanto el Bayern Munich, como Borussia Dortmund y Werder Bremen iniciaron contactos con empresarios de la Columbia Británica para así explorar la posibilidad de crear su filial en suelo canadiense. Además, ya hay en marcha otros proyectos de expansión en las provincias de Saskatchewan o Quebec y siempre se oyen versiones sobre el posible desembarco del City Football Group.

Ya entrando en la temporada 2021, podemos ver que la liga ha ganando mayor fama entre los jugadores extranjeros y son varios los latinoamericanos que se han unido a ella. Entre ellos destacan los argentinos del York United, Mateo Hernández y Lisandro Cabrera, los brasileños Joao Morelli y Eriks Santos del Halifax Wanderers y el venezolano Ronny Maza del Valour. 

En cuanto al formato de disputa, todavía no hay certezas y mucho dependerá de lo que suceda con la pandemia. La idea es jugar la fase regular y los playoffs como sucedió en su primer año, no se descarta organizar otro torneo corto similar a los Island Games.

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Changarín de la palabra, termo de la A-League. Una vez me insultó toda la comunidad croata de Melbourne.

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