viernes, 30 julio, 2021
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Noviembre de 2020. La ELF (European Football League) anunciaba que Barcelona, ciudad de gran tradición futbolística y deportiva en general, era elegida como la octava franquicia de este campeonato, uniéndose entonces a cinco equipos alemanes y a los Wroclaw Panthers, múltiples ganadores en Polonia. En el Viejo Continente, el interés por el fútbol americano no es nuevo y eso lo ha aprovechado la NFL, colocando a Londres como sede de algunos encuentros de su temporada regular. Para hablar de ello tendríamos que remontarnos a algunos décadas atrás, con una idea que fomentó la creación de equipos para una filial NFL en Europa, que tendría varias etapas de desarrollo durante los ’90 y a principios del nuevo siglo.

Entre los mismos se encontraban los Barcelona Dragons, uno de los conjuntos más exitosos que haya participado en la División y que, incluso, en su primera temporada, llegó a la final del World Bowl. De manera llamativa tenemos que hablar de Jack Bicknell, el único coach que tuvieron los Dragons durante su pasantía por la liga y que también tuvo pasos por Escocia y los Sea Devils de Hamburgo. Bicknell arribó a Barcelona en 1991, tras pasar por Boston College, y esa misma temporada llegó a la mencionada instancia, dónde caería 21-0 ante los Monarcas de Londres. Todo esto celebrado en un Wembley con más de 60,000 personas, algo inaudito.

Poco tiempo después hizo acto de presencia a la Ciudad Condal Jon Kitna, que venía de firmar con los Seattle Seahawks. Kitna fue galardonado con el Premio Regreso del Año de la liga en 2003 y jugó, tras aquel erasmus catalán, en Cincinnati, Detroit y Dallas. El único trofeo que lograrían los Dragons tiene fecha del 22 de junio de 1997, donde Kitna entregó su particular cénit londinense, con 401 yardas y un par de touchdowns para liderar la victoria ante el Rhein Fire de Düsseldorf. También hay que resaltar la trayectoria de Eric Naposki, que llegó a ser capitán y campeón con los Dragons y que hoy en día, por verse involucrado en un asesinato, cumple condena de prisión en una cárcel californiana.

En 2003 se hacía oficial lo que ya todos consideraban inevitable: la franquicia, con la afluencia de aficionados más baja de la liga, anunciaba su desaparición. Apenas un año antes, el FC Barcelona agrupó al fútbol americano como una de las disciplinas representadas en la institución fundada en 1899. No era algo nuevo para un equipo caracterizado por su condición polideportiva pero que vivía momentos algo tormentosos, y que veía a los Dragons como una oportunidad de entrar a otros mercados y extender aún más la marca Barça. Esto conllevó a que dejaran el Estadio Olímpico de Montjuïc, sede tradicional desde sus inicios, y se fueran al Mini Estadi, casa del equipo filial culé, y que posee capacidad para poco más de 15,000 personas. 

El recuerdo de ese domingo no fue eterno y poco a poco el sueño se desvaneció. Los problemas económicos y organizativos terminaron por hundir a un equipo que, posteriormente, sería sustituido por los Centurions de Colonia. A pesar del interés mostrado en países como Alemania de perpetuar está tradición, los Dragons fueron la punta del iceberg y el primero de muchos que abandonaron un torneo desaparecido en 2007, debido a unas pérdidas millonarias que no podían ocultarse y lo poco atractiva que resultaba para la NFL y el país en general, cuna de este deporte, en niveles de rating y fogueo de jugadores jóvenes. Veremos qué puede hacer el croata Zeljko Karajika, organizador de la ELF, por un campeonato con más sombras que luces.

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Venezolano del 96. Literatura, geopolítica y deportes. Contando aquellas historias que tanto nos apasionan desde otro punto de vista.

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