miércoles, 14 abril, 2021
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A mediados de la década de los 2000, en varios países de Latinoamérica empezó a popularizarse un deporte que se destacaba, en principal medida, por el morbo. Empezamos a escuchar de las “peleas vale todo” y, conforme íbamos averiguando, más nos dimos cuenta de que realmente el nombre era “artes marciales mixtas”. La empresa más famosa que lo promocionaba era la UFC, y en realidad no se valía todo como pensábamos, pero aun así estábamos impresionados por ver como dos atletas se metían a una jaula a liarse a golpes y patadas. Sin embargo, no todo siempre fue así, en un inicio el término “vale todo” era exactamente lo que se veía.

El Gracie Challenge

Para conocer de donde viene todo esto tenemos que ir a Río de Janeiro, Brasil, al año 1920. La legendaria familia Gracie (40 miembros en 4 generaciones) es conocida por todos como la dinastía mas importante en la historia de las MMA (Artes Marciales Mixtas por sus siglas en inglés). En aquellos años, Carlos Gracie, uno de los principales desarrolladores del jiujitsu brasileño, quería demostrar que su disciplina era superior a las otras. Carlos, junto a su hermano Helio, se enfrentaron a atletas de diferentes disciplinas, incluyendo practicantes del judo, karate, box y lucha libre.

Esto se hizo tan popular que para 1951, Helio Gracie enfrentó al judoca Masahiko Kimura en el estadio Maracaná, combate pactado con variaciones en las reglas de ambas disciplinas y que Kimura ganó luego de 14 minutos de combate. En ese mismo año, la academia Gracie fue retada por la del también brasileño Oswaldo Fadda. Los estudiantes de Fadda vencieron a los de Gracie.

Un año después Helio tuvo un legendario combate con su ex estudiante Valdemar Santana, con una duración cercana a las 4 horas, donde salió derrotado. Al tiempo de esa pelea la familia Gracie llevó el jiujitsu a Estados Unidos, donde fue introducido por Rorion Gracie. Allí, el famoso reto seguía llevándose a cabo, incluso ofreciendo hasta cien mil dólares si alguno de los miembros de la familia era vencido por algún rival. El Gracie Challenge siguió vigente hasta inicios de los 2000, pero sus primeros años fueron el inicio de lo que hoy conocemos como UFC.

Rorion y Art

Rorion Gracie es un escritor, publicista y productor que fue el encargado de introducir el jiujitsu a Estados Unidos, y era cuestión de tiempo de que llevara el famoso reto a otro nivel. Rorion encontró en el productor Art Davie un socio que creyó en su idea y que, aún más importante, quería llevarlo a cabo al nivel de espectáculo al que los norteamericanos siempre han estado acostumbrados. La idea de llevar el Gracie Challenge a través de la televisión a todo Estados Unidos era una bomba de tiempo esperando explotar. De esta manera empezaron a planear el evento: nombre, competidores, lugar, regla y demás.

La idea inicial era realizar un torneo de 16 competidores, en su mayoría practicantes de kickboxing, pero Art no consiguió generar mucho interés, por lo que muy pocos se vieron interesados. El torneo tuvo que reducirse a ocho participantes y un premio de 50 mil dólares al ganador.

La idea del actual octágono, como lo conocemos, salió de John Milius, un productor de Hollywood encargado de la película Conan el Bárbaro, protagonizada por Arnold Schwarzenegger. John propuso que las peleas se llevaran a cabo en octágono con cadenas, para que los combates se vieran lo más brutales posibles; incluso la idea de un alambre de púas en lo alto del octágono fue rechazada.

Las reglas y el lugar

Aquí es donde la expresión ¨vale todo¨ adquiere su significado. Las reglas del primer evento de la UFC eran un contundente ¨no hay reglas¨. Si se les puede llamar así, algunas de las regulaciones eran: no había pruebas antidopaje, no era obligatorio el uso de guantes, no había jueces, no había límite de tiempo para los combates y las únicas maneras de acabar eran con un nocaut, la rendición o que la esquina tirara la toalla. El referí no podía detener la contienda. Literalmente, una de las reglas rezaba “no hay reglas”, y así de esta manera también se promocionó el evento.

El lugar elegido fue la arena McNichols Sports, en Denver, Colorado, esto debido a que era el único estado que no contaba con una comisión atlética y no necesitaban ningún permiso para llevar a cabo semejante barbarie.

Los participantes

Una de las maneras en las que se publicitó el evento fue, primero, que todo era permitido, y en segundo lugar, se destacó la posibilidad de ver enfrentarse a estilos de lucha diferentes. Ya el simple hecho de ver a un boxeador contra un judoca, o un luchador de sumo contra un karateka era bastante atractivo, pero también lo era el hecho de que no había división de pesos ni categorías. De esta manera, ocho peleadores dijeron presente en la histórica cita y, si bien la mayoría no eran muy conocidos, eso era lo de menos.

Los participantes fueron Gerard Gordeau, representante a la disciplina savate, popularmente conocido como boxeo francés; el peleador de sumo Teila Tuli, Kevin Roiser del kickboxing, Zane Fraiser, practicante del kenpo americano; el boxeador Art Jimmerson, Ken Shamrock, probablemente el más famoso y conocido de la lista; el practicante de taekwondo Patrick Smith y, finalmente, el que podríamos definir como el local, el brasileño Royce Gracie. Todo estaba listo para el 12 de noviembre de 1993.

GRACIE VS JIMMERSON en una de las semifinales.

El evento

El torneo era un evento a eliminación directa, donde para ser campeón había que ganar tres combates. Después del emparejamiento, con transmisión nacional en pago por evento y una arena llena, se iniciaba el llamado UFC 1: The Beggining. El nombre presagiaba que este evento llegaba para quedarse.

La primera pelea de la noche fue la del holandés Gordeau ante el luchador de sumo Teila Tuli. La diferencia de pesos era notable y emocionante. Este combate es histórico porque fue la primera lucha que finalizó con nocaut en la historia de UFC, y también por ser unos de los más brutales en la historia. Gordeau venció a Tuli en 26 segundos luego de una brutal patada a la cabeza mientras Teila estaba en el piso, en el video se puede ver como uno de los dientes de Tuli sale volando por el impacto.

Era por demás emocionante ver a esos competidores peleando con su propio estilo, con esas vestimentas tan diferentes y con técnicas que muchos no conocían. El segundo combate vio a Kevin Roiser enfrentar a Zane Fraiser, y el kickboxer avanzó a semifinales después de usar su peso y fuerza para darle una golpiza a Fraiser.

ROSIER VS FRAISER

Después, el favorito y, por decirlo de alguna manera, uno de los iniciadores, el legendario Royce Gracie rindió al boxeador Jimmerson, quien nunca tuvo una opción real de ganar el combate. Lo más atractivo de esto fue que el boxeador salió a combatir con un guante en una mano mientras en la otra no lo usaba. El último combate de cuartos de final presentaba a Shamrock contra Smith. Ken rindió a Smith con una llave a la pierna.

Las semifinales nos mostraban un Gordeau contra Roiser, y un choque de titanes entre las dos leyendas, Gracie y Shamrock. Roiser, visiblemente afectado por el combate anterior, no fue rival para Gordeau quien lo noqueó en 59 segundos, de esta manera avanzando a la final.

En la otra semifinal , el combate más esperado de la noche entre Gracie y Shamrock ofreció un choque de estilos, también siendo los únicos con posibilidades reales de ganar el torneo, porque eran los únicos que comprendían que se podía ganar de otra manera y no solo golpeando sin piedad al rival. Gracie venció a Shamrock en 1 minuto, vía estrangulación.

GRACIE VS SHAMROCK

En la pelea por el campeonato Gracie rindió a Gordeau en minuto y medio para coronarse como el primer campeón UFC. Era evidente que, para este tipo de competencia, Gracie era el más preparado, puesto que ya sabia a lo que iba, su familia llevaba haciéndolo por décadas.

El legado

La victoria de Royce lanzó a la fama al jiujitsu brasileño en Estados Unidos, así como a toda la familia, además de que el evento fue un rotundo éxito y, como decía el eslogan, era solo el inicio.

Para 1994, UFC presentó tres eventos, cuatro en 1995, y así iba aumentando la cantidad y mejorando la organización del evento. Nombres como UFC: No Way Out, UFC: Revenge of the Warriors, Clash of the Titans, David vs Goliath, Judgement Day, Motor City Madness y Brawl in Buffalo atraían a miles de curiosos y aficionados en las arenas y a través de la televisión. Además, aumentó la cantidad de participantes e incluso sus nacionalidades; empezaron a competir japoneses, españoles, franceses y canadienses.

El evento fue puliendo y cambiando algunos puntos sin perder su esencia, modificando reglas para hacerlo más seguro, y nos regaló combates legendarios como el de Royce Grace contra Dan Severn, la final de UFC 4. El primer campeón de la UFC llegó en 1995, siendo Ken Shamrock.

La división de pesos llegó en la edición número 12, siendo dos torneos, uno en peso ligero y otro para pesos pesados. A finales de los 90’, empezaron a llegar nombres como Tito Ortiz y Randy Couture, para finalmente cerrar la década con eventos en Japón y Brasil.

No cabe duda de que, actualmente, la UFC es una de las empresas más lucrativas del mundo, con peleadores de todo el planeta, patrocinadores, transmisiones mundiales y eventos que llenan arenas para miles de personas, pero no siempre fue así, y si bien desde su inicio estuvo destinado al éxito, esas imágenes del UFC 1 quedarán para la historia como algo que fue tan novedoso como extraño, y que todos, aunque sea una vez, tendremos la curiosidad de ver.

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